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Asma infantile

Image copyright Asthma UK

L'asma è una patologia che causa l'infiammazione delle vie aeree. È la patologia a lungo termine più diffusa tra i bambini. 

L'asma può insorgere a qualsiasi età, anche se normalmente si sviluppa durante l'infanzia. 

  • Sintomatologia

    Tra i sintomi più comuni dell'asma infantile si annoverano:

    • respiro sibilante;
    • dispnea (respiro affannoso);
    • senso di costrizione al torace;
    • tosse.

    I sintomi si manifestano spesso di notte o nelle prime ore del mattino. 

    Talvolta i sintomi possono peggiorare nel corso di ore o minuti, portando a un grave restringimento delle vie aeree, noto come crisi asmatica o attacco d'asma. Gli episodi di asma acuta sono la causa più frequente di ricovero tra i bambini di tutte le età. 

    Le morti per asma sono rare e negli ultimi anni il loro numero è diminuito in tutta Europa. Numerose ricerche suggeriscono che 9 decessi per asma su 12 sono dovuti ad anafilassi, in cui la crisi asmatica è scatenata da allergie alimentari.

  • Cause

    L'asma è causata dall’interazione tra fattori ambientali e fattori genetici. 

    Fattori ambientali

    È ben noto che l'esposizione al fumo, sia essa durante la gravidanza in caso di tabagismo materno o dopo la nascita, aumenta il rischio di asma e di scarsa funzionalità polmonare durante l'infanzia.

    Le infezioni respiratorie virali che si verificano durante l'infanzia possono portare all'insorgere dell'asma o di attacchi acuti di asma. Il 50-60% dei bambini ricoverati per virus respiratorio sinciziale sviluppa successivamente l'asma. Il 65% degli attacchi d'asma tra i bambini in età scolastica è dovuto a infezioni da rhinovirus.

    Anche allergeni come acari della polvere e pelo animale possono contribuire allo sviluppo dell'asma. Circa il 60% di bambini in età scolastica presenta allergie, particolarmente a forfora animale, acari della polvere, muffe e pollini.

    Fattori genetici

    L'asma e le allergie sono fortemente correlate ai geni ereditati dai propri genitori. Attualmente, gli esperti si stanno occupando delle varie caratteristiche genetiche dell'asma, così da poterne identificare i marcatori genetici. Poiché l'asma colpisce ogni soggetto in modo diverso, le caratteristiche variano di caso in caso. Inoltre, i fattori genetici implicano che spesso la risposta alle terapie è altamente individuale. I fattori ambientali possono causare alterazioni nei geni. Tali alterazioni possono essere ereditate dalla generazione successiva, aumentando così il rischio di sviluppo dell'asma (meccanismi epigenetici).

    La ricerca sull’aspetto genetico e sull’identificazione dei marcatori è fondamentale per la comprensione dell’asma infantile, e potrebbe aiutare gli esperti a valutare la risposta dei pazienti ai diversi trattamenti. Tra le ricerche in questo ambito, il progetto U-BIOPRED finanziato dall’Unione Europea è uno dei più importanti.

    Attività fisica

    In alcuni casi, l’attività fisica può causare riacutizzazioni. In questi casi si parla di asma da sforzo o da esercizio fisico. Tuttavia, se gestita correttamente, l'attività fisica può aiutare i bambini a gestire meglio i loro sintomi. 

  • Prevenzione

    Per prevenire l’asma infantile è necessario:

    • evitare l'esposizione al fumo di tabacco;
    • didurre l'esposizione ad allergeni, come acari della polvere e pelo animale;
    • informare i bambini sull'asma, invitando bambini e genitori a prendere le precauzioni necessarie.

    Alcuni farmaci, come antistaminici e antinfiammatori, potrebbero aiutare a prevenire la patologia o avere un impatto sulla sua evoluzione a lungo termine. Tuttavia, questa ipotesi non è ancora stata provata.

  • Diagnosi e trattamento

    Non esistono attualmente test diagnostici per l’asma che siano utilizzati su vasta scala. Nei bambini, l'asma è spesso diagnosticata quando il paziente ne accusa i tipici sintomi di respiro sibilante, costrizione al petto o tosse.

    Tra i medicinali per il trattamento dell'asma ci sono:

    • Farmaci di controllo: assunti regolarmente per prevenire l’insorgenza dei sintomi. Solitamente si utilizzano corticosteroidi assunti per via inalatoria (ICS) e impiegati con o senza farmaci β-agonisti a lunga durata d'azione.
    • Farmaci ad effetto immediato: assunti per alleviare i sintomi dell'asma. Agiscono rilassando i muscoli che circondano le vie aeree ristrette, e possono essere utilizzati in caso di crisi asmatica o di riacutizzazione dei sintomi. Solitamente si utilizzano β-agonisti a breve durata d'azione.

    L'assistenza al paziente comporta molto più che la sola somministrazione di farmaci. La partecipazione all'attività fisica è di fondamentale importanza per l'asma infantile e dovrebbe essere incoraggiata. 

  • Impatto

    • Il 13% dei caregiver di assistenza di bambini asmatici in Gran Bretagna ha affermato di aver lasciato l'impiego per assistere il proprio bambino.
    • L'asma insorge solitamente molto prima di altre malattie croniche, gravando a vita sui pazienti, sui loro familiari e sull'intera comunità.
    • Circa un terzo della popolazione soffrirà di asma tra i 5 e gli 80 anni di età.
    • Ci si aspetta un aumento della prevalenza di asma nei Paesi dell'Europa orientale.

    Tasso di ospedalizzazione per asma nei bambini. Dati ricavati dal World Health Organization Hospital Morbidity Database (aggiornato all'ottobre 2011) e da Eurostat (aggiornato al marzo 2012).

  • Aree di azione

    • In ambito scolastico, si dovrebbero prendere tutte le precauzioni necessarie per ridurre l'esposizione dei bambini asmatici ad eventuali allergeni.
    • Sarebbe inoltre utile concentrarsi sui metodi per gestire l’insorgenza di asma da esercizio durante le lezioni di educazione fisica.
    • Uno degli obiettivi fondamentali nell'ambito delle linee guida internazionali per il trattamento dell'asma infantile è rappresentato dalla gestione dell'asma indotta da esercizio.
    • Lo sviluppo di farmaci più efficaci potrebbe ridurre il bisogno di ospedalizzazione per asma.
    • Sono necessarie ulteriori ricerche sulle cause ambientali e genetiche dell'asma infantile.