Abra selección de idioma Open language selection Español Menú Buscar
Donar

Contaminación del aire

Contaminación del aire

El término "contaminación del aire" hace referencia a las partículas nocivas, o gases en la atmósfera, que podemos respirar. Es una mezcla que contiene partículas, ozono, óxidos de nitrógeno, compuestos orgánicos volátiles y monóxido de carbono. La mezcla es diferente, dependiendo de la localización, la estación del año y las fuentes de contaminación de la zona.

Contaminación del aire PDF Descargue nuestro infográfico para conocer los puntos clave sobre la contaminación del aire

ERS Este material es una versión resumida del Libro blanco europeo sobre enfermedades pulmonares, al que se puede acceder online

  • ¿Qué es?

    La contaminación del aire proviene de:

    • Actividad humana: incluida la combustión de combustibles en automóviles, camiones y aviones, actividad industrial, centrales eléctricas y sistemas domésticos de calefacción y cocina
    • Procesos naturales: como erupciones volcánicas, tormentas de arena en desiertos
  • ¿Cuáles son los efectos negativos?

    La contaminación del aire tiene un efecto negativo sobre la salud humana y la exposición a esa contaminación puede afectar al 100 % de la población, desde los bebés antes de su nacimiento hasta los ancianos. Los pulmones son el primer punto de entrada de la contaminación del aire en el cuerpo y, por lo tanto, el primer órgano afectado. Se cree que los daños en los pulmones están causados por el estrés oxidativo y la inflamación. La contaminación también tiene un efecto grave sobre el corazón y el sistema circulatorio y aumenta el riesgo de ataques cardíacos.

    La contaminación del aire afecta a las personas de diferentes maneras. Factores como el estado de salud actual, la edad, la capacidad pulmonar, el estilo de vida y el tiempo transcurrido de exposición al aire contaminado pueden influir sobre el modo en que los contaminantes afectan a nuestra salud.

    Existen muchos tipos de contaminantes en el aire. Las interacciones entre estos contaminantes y los diferentes niveles de contaminación pueden producir distintos efectos sobre la salud, tanto a corto plazo (en horas y días) como a largo plazo (después de años). 

    No existe un único contaminante responsable de todos los efectos adversos. Las consecuencias se deben a la mezcla total.

    Los diferentes tipos de materia particulada se miden por su tamaño.Por ejemplo, PM10 indica materia particulada de hasta 10 micrometros de tamaño.

    Los niveles de contaminación en el aire se miden por masa por volumen de aire. La medida que se utiliza con más frecuencia es el número de microgramos de contaminación por metro cúbico. El símbolo correspondiente es: μg/m3.

    Problemas a corto plazo

    Se sabe que la contaminación del aire causa ataques al corazón en personas con afecciones cardiovasculares y que agrava los síntomas en las personas que ya sufren enfermedades pulmonares, como el asma y la enfermedad pulmonar obstructiva crónica (EPOC).

    Los estudios han demostrado un aumento de las sibilancias, la tos y los ataques de disnea con una reducción de la función pulmonar y la necesidad de medicación cuando aumentan los niveles de contaminación.

    Las investigaciones también han demostrado un incremento de las consultas médicas, visitas a servicios de urgencias de los hospitales e ingresos hospitalarios por asma y problemas cardíacos, como ataques al corazón, en días con altos niveles de contaminación. Los registros sanitarios también muestran más casos de fallecimiento por estos problemas en días con niveles de contaminación más altos.

    Problemas a largo plazo

    La exposición durante toda la vida a la contaminación del aire puede tener diferentes efectos sobre niños y adultos, causando problemas a largo plazo, como asma, bronquitis crónica y afecciones cardíacas. Se ha demostrado que la contaminación reduce la esperanza de vida debido al aumento de las muertes por afecciones cardiovasculares y respiratorias y cáncer de pulmón.

    Los niños son generalmente más activos, practican más actividades al aire libre que los adultos y respiran con mayor rapidez, incluso con el mismo nivel de actividad. Como consecuencia de ello, inhalan más contaminación. Su sistema inmune no está totalmente desarrollado y sus pulmones están creciendo. Se ha demostrado que la contaminación del aire afecta al crecimiento de los pulmones de los niños, lo cual les afectará para el resto de sus vidas.

    Efectos a largo plazo en niños y adultos: 

    Niños

    • Tos
    • Bronquitis aguda
    • Volúmenes pulmonares bajos
    • Asma 

    Adultos

    • Tos
    • Flemas
    • Sibilancia
    • Pérdida acelerada de la función pulmonar
    • Cáncer de pulmón

     La mayor frecuencia de tos y sibilancia se da entre adultos suizos que viven cerca de una autopista. Este gráfico muestra el modo en que los síntomas siguen las tasas de contaminantes relacionados con la cercanía al tráfico rodado, como partículas ultrafinas, hollín de combustible diésel, monóxido de carbono y otros contaminantes primarios. Estas asociaciones existen incluso cuando se eliminan otros riesgos. 

     

     

     

     

  • Carga

    Una parte importante de la población europea vive en áreas con aire de baja calidad y, por lo tanto, es inevitable la exposición a los efectos nocivos de la contaminación. Para algunos contaminantes en ciertas áreas, la situación no mejora o incluso empeora.

    Diferentes estudios han demostrado que la reducción de la contaminación del aire podría reducir los costes de estas enfermedades y aumentar la esperanza de vida.

    Las investigaciones han demostrado que:

    • Los fallecimientos por enfermedad aumentaron un 0,6 % por aumento de 10 μg.m3 en la concentración de PM10 diaria
    • Las visitas a urgencias e ingresos hospitalarios por asma aumentaron el 1 % por incremento de 10 μg.m3 de la concentración diaria de PM10
    • Aumento del 8 % de los casos de cáncer de pulmón por  incremento de 10 μg.m3 en la exposición a largo plazo al PM
    • Aumento del 3,7 % de los casos de cáncer de pulmón por  incremento de 10 μg.m3 en la exposición a largo plazo al NOx
  • Necesidades actuales y futuras

    • Las autoridades sanitarias deben hacer mejoras mantenidas en la calidad del aire en Europa.
    • Las concentraciones diarias de ozono y materia particulada en la mayor parte de Europa siguen superando los valores marcados como objetivo por la UE. Los estándares actuales de la calidad del aire se centran en reducir el número de días con concentraciones altas de contaminación. Las políticas que logran reducciones mantenidas en la concentración de ozono y materia particulada obtienen mayores beneficios para la salud pública, frente a las políticas de emergencias dirigidas a prevenir algunos niveles extremos.
    • La Unión Europea decidió hacer de 2013 el Año del Aire. Se revisará la principal legislación europea sobre contaminación del aire, lo cual supone una oportunidad para mejorar la salud pública haciendo más estricta la normativa de calidad del aire.