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Asma infantil

Image copyright Asthma UK

El asma es una enfermedad que causa inflamación en las vías respiratorias. Es la enfermedad a largo plazo más común en la infancia.

El asma puede comenzar en cualquier momento de la vida, pero es probable que su aparición se produzca en la infancia.

  • Síntomas

    Los síntomas comunes del asma infantil incluyen:

    • Sibilancia
    • Dificultades respiratorias
    • Opresión pectoral
    • Tos

    Con frecuencia, los síntomas aparecen por la noche y primeras horas de la mañana.

    En ocasiones, los síntomas pueden empeorar en horas o minutos, causando una restricción grave de las vías respiratorias conocida como ataque de asma. El asma aguda es la forma más frecuente de ingreso hospitalario en niños de todas las edades.

    Los fallecimientos por asma son bajos y se han reducido en Europa durante los últimos años. Las últimas investigaciones sugieren que 9 de cada 12 muertes por asma se deben a anafilaxis con asma causada por alergias alimentarias.

  • Causas

    El asma es el resultado de una interacción entre factores ambientales y factores genéticos.

    Factores ambientales

    Se sabe que la exposición al humo, a través de una madre fumadora durante el embarazo o tras el nacimiento del bebé, aumenta el riesgo de aparición del asma y de problemas pulmonares durante la infancia.

    Las infecciones por virus respiratorios durante la infancia pueden llevar al desarrollo de asma o ataques de asma agudos. Un 50 - 60 % de los niños hospitalizados por el virus respiratorio sincitial (VRS) desarrollan asma más adelante. El 65 % de los ataques de asma en niños en edad escolar se deben a infecciones por rinovirus.

    Los alérgenos, como los ácaros del polvo doméstico y el pelo animal, también pueden contribuir al desarrollo del asma. Aproximadamente el 60 % de los niños en edad escolar padecen alergias, particularmente por la caspa animal, los ácaros del polvo doméstico y el moho, así como el polen de las plantas.

    Factores genéticos

    El asma y las alergias están estrechamente relacionadas con genes heredados de los progenitores. En la actualidad, los expertos están estudiando diferentes características genéticas del asma para identificar los marcadores de esta enfermedad. Varían en cada persona, del mismo modo que el asma afecta a cada uno de forma diferente. Además, con frecuencia, los factores genéticos implican que las diferentes personas respondan a los tratamientos de forma distinta.  La exposición ambiental puede causar cambios en los genes. Posteriormente, estos cambios pueden ser heredados por las generaciones posteriores y aumentar el riesgo de desarrollo del asma (mecanismos epigenéticos).

    Un área clave de la investigación relacionada con el asma infantil es la información de la genética de la enfermedad y la identificación de los marcadores para ayudar a los expertos a predecir el modo en que las personas responderán a los distintos tratamientos.

    Ejercicio

    El ejercicio también puede causar agudizaciones del asma. Esta forma de la enfermedad se conoce como asma inducida por el ejercicio. Sin embargo, si el ejercicio se controla correctamente, puede ser muy beneficioso para ayudar a los niños a controlar los síntomas.

  • Prevención

    Los esfuerzos para prevenir el asma infantil incluyen:

    • Evitar la exposición al humo del tabaco
    • Reducir la exposición a alérgenos, como los ácaros del polvo y el pelo animal
    • Educación en el asma y ayudar a los niños y progenitores a tomar medidas de precaución

    Algunos medicamentos, como los antihistamínicos y antiinflamatorios, pueden ayudar a evitar la enfermedad o afectar a su desarrollo a largo plazo, pero todavía no está constatado.

  • Diagnóstico y tratamiento

    No hay ninguna prueba de uso amplio para el diagnóstico del asma. En niños, con frecuencia se identifica cuando aparecen síntomas comunes de sibilancia, opresión en el pecho o tos.

    Los medicamentos utilizados para el tratamiento incluyen:

    • Medicación controladora: Esta medicación se toma con regularidad para crear un efecto de protección contra los síntomas el asma. Suele tener la forma corticosteroides inhalados (ICS), utilizados con o sin agonistas beta de larga duración. 
    • Medicamentos de alivio: Se toman para aliviar los síntomas del asma. Relajan los músculos alrededor de las vías respiratorias afectadas y pueden utilizarse cuando se produce un ataque de asma o si empeoran los síntomas. Suelen ser agonistas beta de corta duración. 

    El cuidado del asma supone mucho más que medicamentos. La participación en actividades y el ejercicio son muy importantes en el asma infantil y deben promoverse.

  • Carga

    • El 13 % de las personas que tienen a su cuidado un paciente de asma infantil en el Reino Unido han tenido que abandonar su empleo para cuidar de su hijo
    • El asma suele aparecer en un estadio mucho más temprano de la vida que otras enfermedades crónicas, imponiendo una carga de por vida sobre la persona asmática, las personas que la tienen a su cuidado y la comunidad
    • Aproximadamente una tercera parte de la población padecerá asma entre los 5 y los 80 años

    Tasa de ingresos hospitalarios por asma en niños. Datos de la base de datos de mortalidad de la Organización Mundial de la Salud, actualización de octubre de 2011, y Eurostat, actualización de marzo de 2012.

  • Necesidades actuales y futuras

    • En los colegios, deben tomarse precauciones para reducir la exposición de los niños asmáticos alérgicos
    • Debe ponerse énfasis sobre el control del asma inducida por el ejercicio en las clases de educación física en los colegios
    • Un objetivo para las directrices internacionales dirigidas al tratamiento del asma infantil es el control del asma inducida por el esfuerzo
    • El desarrollo de medicamentos más efectivos podría reducir la necesidad de ingresos hospitalarios debidos al asma
    • Se necesita más investigación de las causas ambientales y genéticas del asma infantil